Economist Tim Harford bestudeert complexe systemen. Veel problemen (economische, politieke, maatschappelijke,…) vandaag zijn zo complex dat we verlangen naar een expert-leader die een eenvoudige analyse en een eenvoudige oplossing kan bieden. Volgens Harford leiden veel experten en leaders echter aan het ‘God-complex’. De symptomen van het complex zijn: het maakt niet uit hoe ingewikkeld het probleem is, je hebt een absoluut overweldigend geloof dat je onfeilbaar juist bent in je oplossing. Harford ontdekte echter een verrassend kenmerk dat succesvolle systemen met elkaar delen: zij waren allen opgebouwd via trial and error. Als alternatief voor de expert-leader stelt hij voor om te kijken wat het maken van ‘better mistakes’ (trial and error aanpak in de richting van een oplossing) ons kan bijbrengen.

Harford illustreert dit (video 9:09 – 10:58) met een voorbeeld bij Unilever waar het ontwikkelen van een geschikt apparaat voor de productie van een afwasmiddel voor problemen zorgde. Het inschakelen van een expert die dit probleem probeerde te doorgronden leverde niet het verhoopte resultaat op. Toen men overschakelde op een doordachte trial and error-methode lukt dit wel (zonder men precies begreep waarom de hieruit voortgekomen oplossing werkte).

Deze ted-talk daagt een aantal van onze overtuigingen over leadership en problem solving uit, maar net dat maakt deze presentatie interessant. ‘Food for thought’ dus.

Toepassingen van Harfords denkpiste voor (people) managers:

  • Besef dat de realiteit vermoedelijk complexer is dan ze op het eerste zicht lijkt. (Behoed je dus een eendimensionale analyse en hieruit voortkomende simplistische oplossingen.)
  • Durf mensen stimuleren om dingen via trial and error uit te proberen (in plaats van direct de oplossing van iemand met een God complex te volgen; of net het tegenovergestelde: te lang wachten om iets uit te proberen, want zich vastrijdend een eindeloze probleemanalyse).
  • Analyseer samen met je mensen fouten, niet enkel als root cause analysis of om een verantwoordelijke voor de fout te kunnen vinden, maar ook expliciet vanuit de vraag: wat leren we hier nu uit? Hoe brengt deze error ons dichter bij een volgende trial and error (en zo dichter bij een oplossing)?
  • Betrek in een project bewust eens iemand die geen expert is in de materie, maar die misschien aan een interessante richting denkt waarin iets uitgetest kan worden (om zo ‘better mistakes’ te maken).

Denk je na het zien van dit filmfragment nog aan andere toepassingen, voeg ze dan zeker in de comment section onder deze blog toe.